Por Gary Elson

Que seas un pez no significa que tengas que ser un buen nadador. Está bien ser elegante, pero es mucho más importante ser un superviviente, sobre todo si vives en el borde de un hábitat muy extremo.

Imagina que eres una criatura pequeña y ligera que vive en escombros rocosos cerca de algunos de los rápidos más potentes del planeta. La vida es buena. El agua limpia y cálida es agitada y rica en oxígeno. Tu entorno está lleno de escondites rocosos y lugares de descanso donde la corriente no te hace pasar cada momento luchando sólo para mantenerte en tu sitio. La comida llega a ti con el agua que fluye.

Sin embargo, los rápidos han retumbado durante un tiempo incalculable. Son como un huracán eterno, que nunca descansa, para un humano. Para un pez que se aferra a los bordes de una tormenta tan perpetua, lo mejor es mantenerse bajo y evitar ser arrastrado.

En el caso de los cíclidos cabeza de búfalo (Steatocranus spp. y Teleogramma) del río Congo, la larga evolución en estas condiciones ha hecho que se reduzcan las vejigas natatorias, las bolsas de gas que se llenan con los intestinos y se sitúan a cada lado del pez para darle flotabilidad. Con vejigas natatorias diminutas, estos peces se hunden donde los peces de mundos más blandos se deslizan. Esto les permite sobrevivir, ya que los mejores nadadores podrían quedar atrapados en la corriente y ser llevados a grandes y oscuras profundidades, donde no hay oxígeno ni posibilidades de sobrevivir.

Curiosamente, la fuerza y la violencia de los rápidos han funcionado como una serie de muros para estos pequeños cíclidos. Empieza a parecer que en muchos de los principales rápidos hay una forma diferente de estos peces que viven aguas arriba de los torrentes más profundos. El aislamiento creado por las “zonas de muerte” ha permitido el desarrollo de nuevas especies a lo largo del río. No estamos seguros de cuántas formas se encontrarán; es una oportunidad para que los acuaristas que buscan ampliar sus conocimientos sobre los cíclidos aprendan y compartan nueva información entre ellos.

A corto plazo, nos deja con un fascinante grupo de peces saltarines de formas extrañas, muchos de los cuales aún no han sido nombrados ni estudiados científicamente. ¿Por dónde empezar?

Se encuentran mejor en tanques de al menos 1 m de longitud. El fondo debe ser de grava fina o arena, ya que a los peces les gusta escarbar. El acuario debe tener agua caliente, alrededor de 26°C, y debe estar muy filtrado o equipado con cabezales. No se trata de su sensibilidad a las condiciones del agua: son bastante resistentes. La biofiltración es siempre un objetivo, pero el agua corriente es una necesidad para estas criaturas. Puede que no se aventuren voluntariamente en las partes más salvajes de los rápidos, pero sus hogares siguen siendo lugares de cambio rápido.

Debe haber rocas dispuestas para proporcionarles escondites y lugares de descanso, incluyendo rocas planas bajo las que puedan cavar con seguridad. Y justo ahí, podemos dejar de generalizar…

Las cabezas de búfalo

Un miembro del grupo, el Steatocranus casuarius, ha conseguido hacerse un hueco en la afición. Si tienes acceso a una tienda de acuarios de calidad, probablemente podrás verlos algún día. Lo más probable es que aparezcan en forma de una cabeza bulbosa de color gris oscuro que sobresale de una pequeña cueva, observándole con mal humor.

Llévelos a casa, a un acuario bien montado, y saltarán por todas partes, persiguiéndose unos a otros. Aunque yo no los mantendría en una comunidad estándar, les irá bien con peces amantes de la corriente como los tetras Congo. Es importante evitar otros cíclidos amantes del fondo de otras regiones, ya que son territoriales. Otros cíclidos del Congo amantes del fondo parecen estar bien juntos, con una corriente adecuada y muchas posibilidades de territorio. Mantener estos peces te convierte en una persona que mira las posibilidades de aquascaping de las rocas cuando camina en lugares limpios. Se necesita una buena colección para tener tanques bien montados.

Mantenidos en acuarios de movimiento lento y semiestancado, son peces de movimiento lento y semiestancado. Necesitan el suministro de agua con movimiento de oxígeno para actuar de forma natural. También dependen de la corriente para moverse con facilidad, dada su reducida vejiga natatoria y su falta de flotabilidad. En las condiciones adecuadas, son muy activos, y si desaparecen de la vista, probablemente sea porque han puesto huevos en una cueva cuidadosamente vigilada.

Son unos padres fantásticos. Al igual que la mayoría de los cíclidos (la excepción son los coloridos pero aburridos de ver Mbuna del lago Malawi), el cuidado de sus alevines es uno de los mayores espectáculos del mundo del acuario.

Su gusto por la comida puede ser muy sofisticado. Algunos miembros del amplio grupo de especies Buffalo Head son fantásticos cocineros de escargots. Preparan su comida haciendo un agujero en la concha del caracol y luego lo sorben. Algunos tipos de cabeza de búfalo son menos elegantes y utilizan sus notables mandíbulas para aplastar las conchas de sus presas favoritas. Tuve un pez individual al que le gustaba amontonar conchas vacías junto a la puerta de su cueva, apiladas en pequeñas pirámides ordenadas. Son un buen pez para tener cerca en Halloween.

Si te gustan los caracoles, estos no son peces para ti. Pero cuando no están comiendo delicias, son muy fáciles de alimentar con copos y pellets estándar. La hora de comer es un frenesí de natación semicompetente, y siempre se las arreglan para conseguir su comida en la corriente, aunque parezcan focas lanzándose desde una roca mientras lo hacen.

Además del S. casuarius, hay otras especies que aparecen ocasionalmente cuando se envían peces desde la República Democrática del Congo. Uno de los tristes efectos secundarios del extraño hábito que tienen los acuaristas de pensar que todos los “cíclidos africanos” proceden de 2 o 3 lagos de un continente vasto y rico en especies es que las importaciones de cíclidos africanos de otras regiones están limitadas por el escaso mercado que tienen. Peces tan extraños deberían tener más seguidores.

Dos de las especies más interesantes son peces no descritos y sin nombre científico. La especie “Ojo Rojo” es un pez pequeño e imponente, con un cuerpo pesado y anguloso que se eleva en una línea desde la cola hasta la empinada frente, enormes mandíbulas que aplastan caracoles y extraños ojos escarlata.

La especie “Brown Pearl” es una especie de cabeza pequeña con unos preciosos ojos azules. Se reproducen en colonias: las crías sucesivas participan en el cuidado de los hermanos menores a medida que van naciendo. Puede terminar con un “pueblo de peces”, al igual que con algunos de los cíclidos del lago Tanganica más conocidos.

Los tipos de tinanti

El grupo de los tinanti son Steatocranus con cabezas y labios grandes, con cuerpos delgados detrás de ellos. Tienen un estilo claramente parecido al de los teleñecos. Desde el punto de vista del comportamiento, son como sus parientes de cuerpo más pesado. Los he encontrado más agresivos, aunque generalmente son inofensivos.

No parecen tener buenas intenciones, y probablemente les gustaría golpear o matar a todos los peces que están con ellos. Se esfuerzan mucho. No lo consiguen. Sus reducidas vejigas natatorias los convierten en los peores nadadores del tanque. Verlos perseguir furiosamente a sus compañeros de tanque es algo cómico, aunque sería descortés reírse demasiado. Simplemente no funciona, y normalmente se dan cuenta. Todavía lo intentan a veces, pero aunque no admiten la derrota, acaban reconociéndolo.

Teleogramma

El género de cíclidos Teleogramma es más pequeño de lo que parece actualmente Steatocranus, pero tiene más peces tradicionalmente hermosos en él. Las hembras de Teleogramma brichardi, las más comunes de estos peces tan raros, tienen aletas forradas de blanco, cuerpo negro y vientre rosa/rojo brillante. Con su forma de dragón, resultan muy atractivas.

Son peces muy delgados y aplanados, claramente residentes de aguas rápidas, adaptados para permitir que la corriente pase por encima de ellos. Tienen las mismas vejigas natatorias reducidas que los Steatocranus, pero su aspecto general es más parecido al de una serpiente, y más parecido al de los dragones.

Pueden ser tímidos, pero menos en una buena corriente. Su historia en la afición es como un grupo (o simplemente T. brichardi) a menudo fotografiado y discutido en los libros y sitios dedicados a los cuidadores de peces más curiosos, pero rara vez se ve. En una afición más aventurera, son peces que se pueden esperar en tiendas independientes. En nuestra afición conservadora y de compra centralizada, grandes peces como estos suelen pasarse por alto y ya no están disponibles con regularidad, salvo en distribuidores especializados.

Con suerte, las personas que se proponen encontrar grupos y especies de cíclidos poco comunes podrán tropezar con algunos de estos peces extraños. Espero que no sean sólo peces que se ven en vídeos o se leen en artículos, y que se conviertan en las mismas fuentes de aprendizaje y disfrute que han sido para mí.